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iRobot交出机器人“控制权”

作者:王金旺
2020/08/25 12:49

iRobot交出机器人“控制权”

作者 | 王金旺

出品 | 雷锋网产业组

iRobot要从一家扫地机器人硬件厂商向平台厂商转型了?

这是雷锋网得知iRobot即将宣布战略转型,并对外发布iRobot Genius家庭智能平台时的第一反应。

作为扫地机器人领域鼻祖,iRobot已经在该领域摸爬滚打了18年。

在这期间,扫地机器人从无到有,从“智障”到“没那么智障”。当定位导航技术释放出的技术红利为扫地机器人市场带来第一波消费高潮,当被定位到消费电子领域的扫地机器人终于让中国两家企业先后上市……

下一步,路在何方?

这是大多数玩家需要考虑的问题,同样也是iRobot需要考虑的问题。

现在iRobot做出了抉择:战略转型。

下一个爆发点在哪里?

2020年8月25日,一改往年硬件产品发布节奏,iRobot首次对外发布iRobot Genius家庭智能平台

iRobot Genius家庭智能平台对于iRobot而言意义何在?

在发布会前的媒体沟通会上,iRobot董事长兼首席执行官Colin Angle一再强调,这一产品的发布,标志着iRobot的“战略转型”。

这样的战略转型,其实还要从iRobot的软件研发体系说起。

两年前的8月,雷锋网与时任iRobot技术副总裁的Chris Jones博士有过一次深入交流,当时雷锋网更多是想从Chris Jones博士口中了解这家在国内市场走高端路线的扫地机器人厂商的技术大牛如何看当下这一产业的技术发展路线。

当年,国内市场刚好得益于激光导航产品的全面爆发,扫地机器人迎来一波出货小高潮。然而,Chris Jones博士告诉雷锋网,“iRobot现在已经在加强软件上的投入,以工程师团队组成为例,之前iRobot硬件工程师和软件工程师的配比是7:1,现在已经是2:1。未来还会继续加强。”

磕磕绊绊,商用16年,硬件技术已经相对成熟,扫地机器人下一波技术红利要靠物联网、大数据、云计算、人工智能带来的软件技术的革新(当然,软硬一体的趋势也不可忽视)。

这是雷锋网在那次采访后最深刻的体会。

这一年年底(2018年),雷锋网注意到,iRobot与谷歌共同对外公布了在智能家居领域的合作关系和合作计划,开始尝试将云服务、大数据、智能语音等技术应用到扫地机器人上。

如果单从语音控制来看,2018年iRobot发布的Roomba i7+(国外首发)并非首次应用,在此之前,包括iRobot、Neato、科沃斯等推出的扫地机器人均已有尝试搭载语音控制功能。有所不同的是,此次iRobot与谷歌的合作进一步深入了基于云服务、大数据等技术的应用——利用iRobot扫地机器人(Roomba i7+)收集的地图数据改进智能家居相关技术。

除此以外,软件技术逐渐被iRobot重视还可以从官方集成越来越多功能的APP上体现,也可以从次年针对自家扫地、拖地机器人实现了Wi-Fi互联功能体现。

iRobot交出机器人“控制权”

iRobot交出“控制权”

iRobot在2018年的软件技术发展重点在于机器人的地图绘制能力——如何建立一套稳定的空间数据架构。

它要足够稳定,即使在多变的环境下(不同光线、家具摆放多变)仍能迅速定位;即使存储了十张地图也能在几秒内迅速找到自己的位置。

提及两年前iRobot在软件和大数据领域的布局,Colin Angle特别向雷锋网(公众号:雷锋网)强调,那时的工作重点是空间数据架构的稳定性。

时隔两年,这次iRobot的“战略调整”更强调的是“放权”。

如何“放权”?

这就是iRobot此次发布的家庭智能平台iRobot Genius 1.0要做的事儿。

iRobot交出机器人“控制权”

从用户侧体验来看,家庭智能平台发布前后的主要变化体现在APP上。新版iRobot HOME APP相对旧版而言功能更丰富,主页上的“一键清洁”功能转变为指定区域清洁、指定模式清洁、预约清洁功能

据Colin Angle表示,iRobot通过这样的调整意在将更多交互能力下放到用户侧,实现家庭环境中的人机协作。

不过,这些功能听起来似乎与此前国内扫地机器人厂商APP中已经实现的定时清洁、分区清洁等没什么不同。

实际上,据雷锋网了解,二者多少还是有些不同的,甚至可以说从最根本的设计理念上就已经出现了些许差异,这其中的差异主要体现在“协作”二字上。

以指定区域清洁为例,此次升级后,iRobot的扫地机器人(Roomba i7、s9系列、Braava jet m6等支持Wi-Fi联网功能的扫地机器人)可通过机器学习自动识别如沙发、餐桌、橱柜等特定物品,并主动建议将物品周围区域设置为精准清洁区域。此外,用户也可在Smart Map(智能地图)上自行标注需要精准清洁的区域,对智能地图进行个性化定制。

这里提到的主动建议在实现起来其实很复杂,对机器人的理解能力(智能程度)要求较高。诸如会涉及到哪些该建议、哪些不该建议,如果地上撒一粒豆子,扫地机器人也要提个“建议”——问主人需不需要清扫,这就很遭人烦了。

Colin Angle对此也表示,系统会先行判断这个东西到底重不重要,能不能帮助它提升清洁地图的准确性,并且要知道这个东西对于后续主人发出指令,让它去清洁家里某一个特定区域的时候,能不能作为一个比较重要的参照物,有没有记下来的必要。

反映到产品实际使用过程中,则是:机器人有没有问到点儿上,有没有因为机器人与人的交互减少机器人遇到的不必要的麻烦。

例如,当扫地机器人识别到摆在厨房的一张餐桌时,由于它也知道餐桌附近区域是平时容易弄脏的地方,所以它可以与用户发起对话,“需不需要我把这张餐桌在地图上做标记,后续你告诉我清洁这个重点区域,我就知道去哪里了。”

显然,在没有感情、不够智能的机器人尚且无法完全尽如人意地完成全部清洁任务的时候,iRobot想要通过这样的改变退一步,通过“放权”实现协作智能,提高扫地机器人的智能程度。

为此,在预约清洁功能中,iRobot还添加了「预约建议」、「收藏」、「自动化任务执行」(国内暂未上线)。

iRobot交出机器人“控制权”

有很多用户并不善于手动制定清洁计划,尤其是太过细化的安排,有了全新的iRobot Genius家庭智能平台后,扫地机器人可以根据用户每天实际是怎么安排它去清洁的,来总结出符合用户清洁习惯的预约建议。

协作智能,iRobot的以退为进

2019年,在亚马逊首届RE: MARS大会上,受邀参加并发表演讲的Colin Angle在大会上提出:机器人的智能必须打破仅有自主性的局限。

如何打破?

协作智能(Collaborative Intelligence)。

具体体现到iRobot此次发布的iRobot Genius家庭智能平台上则是——让用户可以掌控机器人的清洁时间、清洁区域和清洁方式。

之前我们认为,我们只要做一台自主机器人就可以了,用户不需要跟机器人进行对话,也不需要去触碰这台机器人,甚至不需要看到它,只要它每天把家里打扫干净就够了。

但是后来我们发现,用户需要更多的“控制权”,为此,我们可以提供更高层次的一种机器人智能——协作智能。

Colin Angle告诉我们,协作智能是用户侧希望得到对扫地机器人更多“控制权”的真实反馈,也是iRobot接下来一个发展周期内着力打造的一种“更高层次的智能”。

不过,雷锋网认为,这其实还是在当下机器人的智能水平难以满足用户实际需求的情况下,iRobot转而希望通过协作智能来提高机器人的智能程度,可以说是一次以退为进。

如果你家孩子还没有完整的世界观、价值观,你总是会担心孩子会闯祸该怎么办?

那就多一些陪伴和指导,期待他慢慢长大。

扫地机器人也是如此,不过,扫地机器人的成长,背后还有成百上千的产品架构师、研发工程师的努力和期待。

在这条路,iRobot换了个思路,想要再闯一闯。

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