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美的云上战事

作者:王金旺
2021/07/12 17:07

美的云上战事

作者 | 王金旺

未来家电会是什么样?

这是所有家电厂商都要面临的一个终极问题。

2014年,美的着手构建的智能家居系统M-Smart正是希望可以在这件事上更进一步,不过,当时的M-Smart本质上解决的还是「连接问题」——如何让家电像手机、电脑一样连接上网。

而连上网后的家电应该有怎样的新应用,当时的美的还没想好。

直到2016年底,美的内部秘密立项了一个新项目,开始挖掘家电联网后的实用价值,联网家电开始走出“裸机”时代。

家电上网后……

2014年前后,智能硬件在国内已经悄悄萌芽,大潮之下,传统家电厂商纷纷为家电设备加入WiFi芯片、嵌入联网模组,智能家电概念不胫而走,一度成为家电圈茶余饭后谈论的热门话题。

这一年的3月10日,美的在佛山召开了一场M-Smart智慧家居战略发布会,会上,时任美的集团高级副总裁蔡其武对外公布了美的在智慧家居领域的“1+1+1”战略构想——「一个智慧管家系统+一个M-Smart互动社区+一个M-BOX管理中心」。 

蔡其武当时表示,“美的集团将由一家传统家电制造商,变为一家智慧家居创造商。”

美的云上战事

美的智能家居转型故事由此展开。

M-Smart是什么?

具体而言,当时的M-Smart主要包括三个核心产品——WiFi模组、美居App、云服务,这三个核心产品构成的M-Smart其实也是美的IoT平台的雏形。

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最初,M-Smart和当时涌现出的诸多IoT平台一样,主要解决的是「连接问题」——让家电能够像手机、电脑一样连上网。

随着阿里、百度、京东、小米、海尔等IoT平台的搭建、推广,在随后几年里,IoT平台的设备连接量一直被视为平台能力的一个核心指标,百万、千万、数亿……,据小米2021年Q1财报数据小时,小米IoT平台设备连接量达到3.51亿。 

对于美的而言,设备连接量并不是当时最棘手的问题,在美的推出这类能够上网的智能家电后,很快遇到的是另一个问题:

这样的智能家电究竟能为家庭带来什么“智能”?

一款智能硬件要比传统硬件普遍贵200-300元,如何让用户买单,这是直接面向C端用户的经销商向美的提出的一个关乎销售根本的问题。

这一问题在美的内部几经讨论,2016年,美的厨热事业部找到美的智慧家居提出一个“不成熟”的想法:

我们能不能一起做一款云应用,将那些通过物联网采集上来的热水器数据利用起来?

这年年底,这一联合项目在美的内部正式立项,或许当时不会有人想到,这一项目的研发耗时将会超过半年。

拯救热水器

在传统家庭中,电热水器是一个“用电大户”,与此同时,电热水器还有另外一个特点——它是一个常运行设备。从技术角度来来讲,这就意味着连上网的电热水器会向云端持续、稳定地上报设备运行数据(例如,开关机、加热等设备控制数据)

正是基于这些源源不断的设备运行数据,2016年年底,美的大数据团队开始针对这些数据进行分析,“刚开始我们想得比较简单,做了一个很大的数据模型,分析所有用户在什么时间段用热水频次高,我们做的初代产品的功能就是在用户最常用的时间段让热水器提前加热,不常用的时间段让热水器提前降温或关闭,”美的大数据产品经理杨光告诉雷锋网。

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彼时,这款产品的核心功能是为了解决电热水器用前需要用户提前加热带来的不便、同时又是在云端提供服务,因而团队直接将其命名为电热云管家。

不过,初代产品由于是将美的电热水器所有用户数据作为一整个数据集进行清洗、分析,最终分析出的是一个针对用户群体、而非个体的画像,这就使得模型预测的准确性大打折扣。

美的自然也意识到了这一点,在随后的版本迭代中逐渐改善了这一问题——针对个体用户建立模型进行用户画像分析。据杨光回忆,这套个性化体系在 19 年的时候就已经建立了起来。而迭代到现在,美的电热云管家已经对各类用户进行细致分层,利用不同的机器学习方法为不同的用户提供定制化的热水服务。

不过,在最初项目研发过程中,面临的困难并不是如何优化这一模型,而是跨部门形成的战线太长,如何在这样长的战线中进行有效协同就成了美的当时必须面对的一个问题。

杨光告诉雷锋网(公众号:雷锋网),“虽然当时专门负责这一项目的只有3-4个人,但参与到这一项目中的部门却远不止我们一个部门。” 

首先电热水器是厨热事业部的产品,对这个产品进行功能共创,就需要与他们的策划、开发、测试等一系列环节进行沟通;

其次,如果要分析建模并控制设备,那么这个设备的数据源需要经过美的 IoT 平台上传到大数据平台,再在大数据平台中经过各种清洗和建模,最终分析的结果,才能再次下发到美的IoT平台中的服务管理单元;

最终由服务管理单元下发功能指令到电热水器中。

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春来暑往,美的内部围绕电热水器上传上来数据展开的研究工作进行了长达半年之久后,2017年6月,美的电热云管家正式上线。

不过,作为美的内部第一个此类产品,当时电热云管家只在两款机型上进行了尝试应用。

在家电领域,传统家电设备研发是以某一型号的产品为中心,所以最初软件类的新功能上线一般也都是直接跟着硬件产品企划、附在功能清单中的。美的当时研发体系还仍处在这样一个阶段中,新功能直接在插件页上进行更新还是后话。

另一个主要原因则是,这一项目当时在美的内部还仅仅是一个创新项目,当时团队还没有把握将这一项目进行广泛推广。

杨光解释道,直到2019年,几经升级后的云管家才在电热水器产品体系中进行了全覆盖,甚至部分机型直接在热水器上加入了一键开启云管家的按键。

回看2017年云管家在电热水器上的上线更多还是美的在智慧家居领域的一次探索尝试,美的智慧家居总经理李强在这一年年底的发布会上也表示:

目前的家电智能化尚处于一个早期发展阶段,还没有对企业经营产生该有的价值,2018年要联动其他事业部,为企业经营继续赋能。 

尽管当时大家对电热云管家的上线心里都没底,但这一项目一经落地,还是在内部得到了广泛关注,尤其在美的智慧家居战略转型大背景下,云管家一时成了美的内部炙手可热的“香馍馍”,李强“联动其他事业部”的想法也很快有了新进展。

向“学霸”靠拢

在学生时代,每个班级中都会有一个学霸,学霸周围总是会围着各种来请教学习方法的同学。

2017年,美的厨热事业部通过上线云管家将电热水器培养成了一位“学霸”,这让美的内部另一位“好学生”——空调开始坐不住。

当时的家用空调事业部的智能樊其锋团队与智能电控张武军团队,找到了IT大数据的马群和简翱,几个人一合计,觉得美的空调有足够大的体量,足够多的数据,完全具备研发空调智能服务的先天条件。

当然,这对于大数据团队来说,其实又是一个全新的项目。

美的产品品类很丰富,每个产品服务的用户需求与场景都是不同的。因此我们做每一个品类(云管家)时,都会先去理解它的实现与控制原理,梳理用户的每一个服务触点。以空调为例,因为参与到这样的项目中,我自己才会注意到原来空调在咱们家中工作时,其实是一个内循环系统,之前我可能会以为空调的风是从室外来的。当然现在新风空调越来越主流,这类空调就是可以形成全循环的。

然后,我们还需要梳理用户使用空调的每一个环节,看每个环节中的操作效率可以进一步提高……

杨光告诉雷锋网。

空调之所以可以成为继电热水器之后配上云管家的设备,其实和它自身条件也不无关系。和电热水器相同的是,空调同样是家庭中的常用设备,日常都会保持插电状态,这使得空调同样是一个空调的设备数据同样处于持续上报状态,用杨光的话来说就是“空调的数据质量是比较好的”。

不过,二者也有不同之处。以空调为例,一个非常典型的用户场景是:

当我们满头大汗回到家中,会猛按遥控器,让空调调整到最低温度,好尽快凉快下来;

过了一阵,因为温度太低,一个喷嚏过后才意识到应该要将空调温度调高些,于是一通操作猛如虎;

过一阵又感觉到冷了,再调高温度...

如此反复后才能调整到一个适合长期停留的舒适温度。

这其实是人类条件反射进行的一系列操作,却也让我们颇受困扰。

 美的云上战事

在这一动态平衡过程中,每个人的习惯虽有相似,却又各不相同,而这类结构化数据的学习却又是人工智能算法、是机器学习最擅长的事儿。

在这之中,通过对数据模型进行大量的训练,再辅以日期、环境、用户喜好等标签信息,最终空调云管家在2019年横空出世,云管家的产品逻辑在美的第一大产品品类——空调上得到验证,甚至在随后几年里逐渐拓展出了云端节能、实时温风、五维一体微气候循环等功能。

在空调上得到验证后,云管家在美的内部的推广速度也得到了极大的提升: 

2020年底,洗碗机、壁挂炉等大电到电饭煲、压力锅、破壁机等主要智能品类,已经全部覆盖家电主动提醒服务;

2021年3月,美的洗衣机云管家类功能正式上线;

2021年5月,美的冰箱云管家正式上线;

……

据杨光透露,截止目前,美的已经有超过20个品类的产品搭载了云管家,各品类新规划的功能也将陆续上线。针对多个品类联动的云管家场景也在进行探索,未来的智能云管家将串联起美的一个又一个空间场景体系。

美的云上战事

2020年12月30日,美的集团进行了一轮架构调整,在这次架构调整中,新成立了智能家居事业群,此前美的IoT事业部一起并入到智能家居事业群,成为其中一个技术平台。而智能家居事业群与机电事业群、暖通与楼宇事业部、机器人与自动化事业部、数字化创新业务并列成为了美的全新的五大业务板块。

「智能家居」这四个字在美的集团中的战略地位跃然纸面。

“智能家电是IoT技术在数字家庭领域发展的一个必然结果,也是数字家庭基础能力之一,如今的美的已经突破智能家电这一层面,在向智能家居这个层面发展,”美的智能家居事业群智能场景研究部长王鹏告诉雷锋网。

美的此前搭建IoT平台、大数据平台,做智能云管家,都是在不断向智能家居方向发力。 

不仅仅是美的,近年来,包括海尔、格力、TCL、创维等传统家电厂商都提出了一系列物联网、智能家居战略,在向智能家居方向加速转型。

何谓智能家居?

相对于智能家电的单品智能化而言,家电厂商集中冲击的智能家居是对家庭空间智能化的一次抢位赛,在这之中,家电厂商之间的较量集中表现在两个方面:

一些传统企业在转型过程中将家电智能作为目标,美的只是将家电智能作为进入物联网赛道的入场券,只有家电变得更加智能后,我们才能在这之上搭建更丰富的应用。

在此之上,我们进一步通过多产品协同构建场景,让用户的体验不再局限在产品本身,而是家庭空间的整体体验。

这是王鹏对摆在美的面前的智能家居这场硬仗的理解。

在这样的逻辑框架中,无论是设备体验,还是场景体验,主动智能成为不可忽视的一个关键指标。

要真正实现主动智能,不仅要将云管家嵌入到更多设备之中,还需要基于设备、基于场景在云端提供更加精细化的AI技术支撑、提供更丰富的能力。

如果我们下班回家想要拥有更舒适的温度,就需要空调懂得我们的使用习惯,能够自动适时调节室温;

如果我们洗澡时想要拥有更畅快的体验,就需要热水器懂得我们的使用习惯,在水量、水温上能够自动调节;

……

如果说云管家是美的的一次破圈尝试,它开启的正是美的的云上战事。

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